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孟絲《《世界年鑑》百年寶典》2013/10/4

雖然網絡給知識的追求開拓了一條捷徑,但一書在手給人的樂趣和便利卻不是任何螢光幕所能代替的。有一本英文參考書存在了一百四十多年,如今卻越賣越好,越賣越暢銷,完全沒有被網絡替代,反而因為網絡的發達,助長了它的銷路。現在決定給大家介紹一下。

記得我剛到一家公共圖書館做資料參考,那時沒有網絡,第一天下午,參考臺前來了一位中年媽媽型人物,氣急敗壞的說需要關於“……晴……氣……拉”的資料。“……晴……氣……拉?”是動物?植物?人名?地名?英文怎麼拼?是一場戰爭?是專有商業品牌?她搖頭說一概不知,這是她小學四年級兒子的學校作業。兒子正忙著練習打棒球,沒時間來圖書館。而且加上一句,假如她知道這是什麼,何必來問圖書管理員!這兒的納稅人永遠如此理直氣壯。她必需即刻得到答案。

焦急中忽然記起這部百年寶典來,經過一番折騰,終於找到答案。[Chinchilla]原來是澳洲生長的一種栗色鼠。後來在許多年的工作經驗裡面,這本寶典被使用過何止千百次,也不知解答了多少點點滴滴大大小小的問題。如今想來,真得感謝這本網羅萬象的即時參考書。

這本參考書的英文名字是《The World Almanac and Book of Facts》,有一千二百頁左右。中文可以譯成《世界年鑑》。這書最大好處在於包羅範圍廣闊:人文,地理,科學,經濟,政治,法律,醫藥……因為每年出版,所以具備時效,如果再和網絡配合使用,就格外理想。尤其對有讀中小學孩子的父母,手邊如果有了這部參考書,可以避免許多欲助乏力的苦惱和尷尬。

談起這部《世界年鑑》參考書的來歷還非常有趣。那是一八六八年,美國南北戰爭始於一八六一年,於一八六五年結束。林肯於內戰結束後以極高票再度當選總統,南北統一,表面上似乎一切歸於平靜。但南方絕大多數人卻對於這樣的結局十分悲憤,更有極端分子暗中活躍,製造紛爭。三K黨對於黑人的燒殺淩遲時有所聞便是最明顯的例子。在戲劇界小有名氣的演員John Booth,乘來白宮附近演出的機會,事前詳細預謀策劃,終於在福特劇院二樓包廂內,近距離槍擊林肯總統後腦,林肯當場斃命。那時林肯總統的聲譽在美國和歐洲都正是日正當中。林肯被視為是為全人纇爭取自由平等的象徵,是改變歷史的偉人,竟然被人暗殺!

人們無法接受這樣的事實,全美國群情激奮,不管大城小鎮,整日裡謠言滿天飛。人們渴望可靠真確的資訊和消息。而林肯夫人自林肯被暗殺以來,所受刺激太大,竟日呆在白宮里,拒絕搬出,後來又懷疑副總統強生參與了暗殺。她為爭取未亡人撫卹金,發動群眾寫信給白宮及國會議員,為此鬧得沸沸揚揚。凡此種種都成了報紙及雜誌頭條。而且繼承林肯的副總統強生,無論工作能力或威信,都遠遠無法和林肯相提並論。後來又因為開除了國防部長,而被國會議員彈劾,要把他從總統寶座上拉下來。

這樣的新聞讓報紙和雜誌大大受到群眾歡迎,常常清晨剛出爐便被搶購一空。尤其大城市如費城,紐約,波士頓及華府一帶,更是如此。當時紐約有一家日報,銷售量很大,為和同業競爭,年底決定發行專輯,把當年所發生的大大小小新聞,一一詳細記載,共二百多頁,單獨出售。此專輯一出,紐約人爭相搶購,專輯幾乎當日便被搶購一空。報社立刻徹夜加印一萬冊,仍然不夠供應。

從此以後,每年年底,這家報紙都把當年所發生的大小新聞,按照史實詳細記載,不僅如此,還把去年發生的大小諸事一一加入,並且增加了具各樣歷史意義的憲法條文,各州的人口數字,州府所在地,稅收數字,氣候,天文……等等。取名《世界年鑑》。這樣的專輯一出,大都立即銷售一空。這證明了人們對於這類專輯的喜愛及渴望。由於這部專輯的銷售量年年增加,它的售價便越來越低。因為市場大,知名度越來越高,內容也越來越豐富。

《世界年鑑》雖然銷售量如此龐大,但因為這家報紙一度易主,決策層曾一度讓它停止發售十年之久。後來這家報紙由大名鼎鼎的普里茲(Pulitzer)收購。他是匈牙利移民,渾身是勁,極具雄才大略,辦事又有魄力。接掌這家報紙以後,第一件事便是年底把原來發行的《世界年鑑》重新充實內容,增添資訊,大量印行單行本。那是一八八六年。當這本年鑑重新問世以後,立即在讀者群中造成轟動,人們紛紛搶購,成為當年出版界一大盛事。從此以後,《世界年鑑》年年年底發行,資料越來越多,頁數越來越厚,終至超過一千二百多頁,成了人們最價廉物美的手頭參考單行本。

普里茲又設新聞獎,又當選紐約國會議員,終於在報業界成為不可一世的大企業家,十分受人敬重。他的孫輩雖然出現不肖人物,但因企業制度良好,不受私人行為干擾,這本年鑑再也沒有停止出版。它受歡迎的程度和重要性,更隨著時日而增加。二次大戰時,美國政府規定,軍隊里所有軍官,政府機關職員,全要購買這本《世界年鑑》放在手邊,以便隨時參考。由此可見它的知識性及參考價值。英文參考書里,目前這是本最暢銷最實用也最便宜的參考書。如今它的銷售數字已超過一億,華爾街日報宣稱“……《世界年鑑》充滿隗寶,無論是政治,經濟,科學,教育或統計的資訊而言,都是如此。”這樣看來,無論給自己或是給關心的親朋,這都是一本最珍貴而又價廉物美的好禮物。

(孟絲。普林斯頓家中。2013年9月21日清晨。)


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